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Beneficios de la leche materna

La naturaleza diseñó la leche materna especialmente para los bebés, por eso es el alimento ideal para su bebé. La leche materna contiene el balance ideal de nutrientes para que sean aprovechados fácilmente por el sistema corporal inmaduro del bebé. Además, como fue diseñada para su bebé, es la más suave para sus sistemas. La leche materna cambia a medida que su bebé crece.

La leche materna es rica en nutrientes que promueven el crecimiento del cerebro y el desarrollo del sistema nervioso. También tiene propiedades antiinfecciosas que ayudan a prevenir infecciones. Desde luego, es el primer alimento ideal para ayudar a que su bebé alcance todos los aspectos normales de crecimiento y desarrollo.

¿Qué diferencias tiene la leche materna prematura?

La leche de las mujeres que dan a luz en forma prematura tiene algunas diferencias con la de aquellas que dan a luz a término. Estas son la siguientes:

  • Nutrientes. Varios estudios han demostrado que la leche materna prematura tiene más grasas, proteínas y minerales (en especial sodio, cloruro y hierro) que la leche a término. La variación del contenido de nutrientes parece ser beneficiosa para el bebé prematuro.

    Por lo general, los bebés prematuros que reciben leche materna desarrollan un mejor funcionamiento ocular. Además, estos bebés, y aquellos de alto riesgo, alimentados con leche materna suelen tener un mejor desempeño en los distintos tipos de pruebas de inteligencia a medida que crecen. Esto se debe en gran medida al tipo de grasas (cadenas de ácidos grasos) de la leche materna, que no están presentes en las fórmulas artificiales. Ha sido demostrado que estas grasas son especialmente importantes para el crecimiento y el desarrollo de los ojos, del cerebro y del sistema nervioso de los bebés de alto riesgo.

    Durante las últimas semanas del embarazo, el bebé forma muchos tejidos del cuerpo. Como los bebés prematuros nacen antes, deben formar estos tejidos luego de nacer. La formación de tejidos requiere de proteínas. La leche materna prematura contiene un poco más de proteínas, y estas están en una forma que puede ser aprovechada más fácilmente por el bebé prematuro. Otras proteínas adicionales de la leche materna prematura reflejan niveles más altos de ciertas propiedades antiinfecciosas, en especial las que protegen a los bebés contra infecciones gastrointestinales y respiratorias.

  • Propiedades antiinfecciosas. Únicamente la leche materna contiene muchos factores diferentes que combaten enfermedades y que ayudan a prevenir infecciones leves o graves en los bebés. La leche materna prematura tiene niveles más altos de estas propiedades antiinfecciosas. Los anticuerpos de la leche materna protegen directamente al bebé de las infecciones. Otros factores antiinfecciosos crean un entorno amigable para las bacterias "buenas", también conocido como "flora normal", y uno hostil para las bacterias "malas", los virus o los parásitos. La lecha materna también parece contener propiedades que ayudan a que el sistema inmunitario del bebé funcione mejor.

    Las propiedades antiinfecciosas de la leche materna son especialmente beneficiosas para los bebés prematuros o de alto riesgo, ya que estos bebés tienen más probabilidades de estar expuestos a infecciones, o a contraerlas con más facilidad. Aquellos bebés que reciben leche materna tienen menos probabilidades de padecer diarrea y una enfermedad intestinal grave conocida como enterocolitis necrosante (ECN), durante su estadía en la unidad de cuidados intensivos neonatales. Si ocurre alguno de estos problemas, suelen ser mucho más leves para el bebé alimentado con lecha materna. Los bebés amamantados únicamente, o casi por completo, con leche materna y aquellos que se alimentan con leche materna extraída también tienen menos probabilidades de contraer infecciones gastrointestinales, respiratorias, urinarias y del oído, luego de salir del hospital.

  • Digestión rápida. Como la naturaleza diseñó la leche materna especialmente para los bebés, esta es el alimento que digieren más rápido. Un primer alimento nutritivo y fácil de digerir es muy importante para cualquier bebé, pero es especialmente beneficioso para el tubo digestivo inmaduro de los bebés prematuros y para los sistemas más sensibles de muchos otros bebés de alto riesgo. Su bebé utiliza menos energía para descomponer la leche materna a sus ingredientes básicos, por lo cual los nutrientes, los factores antiinfecciosos y todos los demás "ingredientes" de la leche están más disponibles para ser utilizados como energía de las funciones fisiológicas de su bebé y para promover el crecimiento y el desarrollo.

  • Biodisponibilidad. La biodisponibilidad se refiere a cómo el cuerpo utiliza los nutrientes presentes en los alimentos. Que los nutrientes de la leche materna tengan una biodisponibilidad alta significa que su bebé recibe más beneficios de ellos. Este es el caso incluso de los nutrientes presentes en menor cantidad en la leche materna si se los compara con las fórmulas artificiales, ya que el cuerpo de su bebé puede absorberlos y utilizarlos de forma más efectiva. También significa que su bebé almacena la energía que necesita para eliminar cualquier nutriente que no pueda digerir o utilizar.

  • Compatibilidad. La leche materna es más compatible y, por lo tanto, más suave para los sistemas corporales de su bebé. Esta compatibilidad permite que el bebé digiera la leche materna con mayor facilidad, lo que a su vez permite que su organismo funcione con mayor eficacia y que dedique mucha menos energía a las funciones fisiológicas. Además, se cree que la compatibilidad es una de las razones por las que los bebés alimentados con leche materna tienen menos probabilidades de desarrollar alergias cutáneas.

    Gracias a la digestibilidad, a la biodisponibilidad y a la compatibilidad de la leche materna, el organismo del bebé puede trabajar menos y, aun así, recibir más nutrientes. Esto produce una disminución del esfuerzo que tienen que hacer el corazón, los pulmones, los intestinos y los riñones de su bebé, lo cual le permite al bebé de alto riesgo utilizar la energía para crecer fuerte y sano. Al alimentar a su bebé con leche materna, usted está creando un medicamento que ningún hospital puede producir. Los bebés que reciben este medicamento pueden recibir alimentación oral antes que otros, y el médico puede darles el alta antes que a los bebés de alto riesgo alimentados por otros medios.

Revisor médico: Louise Akin, RN, BSN
Revisor médico: Daphne Pierce-Smith, RN, MSN, FNP, CCRC
Última revisión: 12/31/2009
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